12 Beneficios sutiles e inesperados de cuidar un jardín

12 Beneficios sutiles e inesperados de cuidar un jardín

Hay muchas razones para trabajar en el jardín y, en su mayor parte, son bastante sencillas y obvias: la jardinería puede ser una fuente de alimentos frescos, hace que su espacio al aire libre esté lleno de flores hermosas, lo lleva al exterior y en vista de la naturaleza y, en última instancia, es tan satisfactorio cultivar y cuidar la vida de las plantas.

Este último punto es importante ya que impulsa en el corazón de por qué lo hacemos en primer lugar – sentir una conexión con otros seres vivos. Biofilia es el nombre dado al vínculo instintivo que los humanos tienen con el rico tejido de la vida, una atracción innata al mundo natural. Los ambientes verdes son una cura para lo que nos aflige en tantos niveles diferentes, y comprometerse activamente con ese espacio, como en el jardín, es eminentemente bueno para la mente y para el cuerpo.

Los beneficios más profundos de la jardinería son menos evidentes a primera vista. Siga leyendo para descubrir las formas ocultas en que la jardinería es un elixir para vivir bien.

1. La comida casera es más sabrosa y nutritiva

Los alimentos que se cultivan en su propio patio trasero o en un jardín comunitario son tan frescos como pueden serlo. Y más fresco es igual a más sabroso, especialmente cuando está maduro en la vid. No hay nada como morder el primer tomate de la temporada, jugoso y regordete, o la fragante dulzura de una fresa recién arrancada.

Al cosechar los alimentos en el momento de la madurez máxima, las frutas y verduras recogidas por el jardinero están repletas de más vitaminas, antioxidantes, fibra, minerales y oligoelementos que las que han viajado a lo largo y ancho. Típicamente, los productos comprados en la tienda se cosechan antes de que los alimentos alcancen la madurez y esto significa una pérdida de nutrientes vitales.

Las prácticas agrícolas industriales han cambiado notablemente en los últimos 50 años. Desde valorar la estética por encima de la función, las nuevas técnicas de almacenamiento y maduración, y el uso de fertilizantes químicos, los productos comprados son menos nutritivos de lo que eran antes. Tomemos este ejemplo sorprendente: una mujer adulta en 1951 podía comer sólo dos melocotones para satisfacer sus necesidades de vitamina A; hoy en día, tendría que consumir casi 53 melocotones para lograr el mismo efecto.

2. Los jardineros comen más frutas y verduras

Una de las maneras más placenteras de prevenir las enfermedades crónicas es comer más frutas y verduras. Sin embargo, sólo 1 de cada 10 estadounidenses recibe las 5 a 9 porciones recomendadas por día. Cumplir con los requisitos diarios es difícil para algunos, pero no tanto para los jardineros que consumen un 40% más de frutas y verduras al día que los que no son jardineros y tienen 3,5 veces más probabilidades de cumplir (y superar) las pautas dietéticas.

Y luego está ese ritual diario de los padres en todas partes para engatusar, exigir o suplicar a sus hijos que coman sus verduras. Pero resulta que, al igual que los adultos, los niños que cultivan sus propios alimentos comen más frutas y verduras en promedio. Es más, los niños que ayudan en el jardín han mejorado sus actitudes hacia los productos y su disposición a probar cosas nuevas. Los hábitos de jardinería que se desarrollan en la infancia a menudo forman una apreciación de por vida de la naturaleza y la horticultura y los niños que comen sus verduras son mucho más propensos a consumir más frutas y verduras como adultos.

3. Quemaduras de Jardinería 200 – 600 Calorías por Hora

Todas las diversas tareas que van de la mano con la jardinería – cavar, labrar, mezclar tierra, deshierbar, podar, regar, voltear el abono, transplantar plántulas, aplicar fertilizantes y cosechar – juntas, estas y otras actividades de jardinería se suman a una buena cantidad de actividad física.

Un estudio encontró que tres horas de jardinería equivalen a una hora de ejercicio intenso en el gimnasio, que va de moderada a baja intensidad y que trabaja la parte superior e inferior del cuerpo. Dependiendo de su peso, la actividad y su intensidad, la jardinería se ha registrado en la quema de entre 200 a 400 calorías por hora para las tareas de jardinería ligera (plantación y deshierbe) y de 400 a 600 calorías por hora para el trabajo pesado en el jardín (jardinería y transporte de tierra).

Lo mejor de todo es que la jardinería está orientada a los objetivos. Correr en una cinta de correr puede hacer que te sientas como un hámster en una rueda, pero gastar energía en el jardín es útil y productivo. Confiere una sensación tangible de logro que normalmente sólo se obtiene al ver los resultados de su trabajo.

4. Los jardineros mantienen un peso corporal saludable

Tal vez se deba a que la jardinería es físicamente exigente o tal vez es el resultado de comer más frutas y verduras, pero los estudios han demostrado que el índice de masa corporal (IMC) de los jardineros es significativamente más bajo que el de sus compañeros que no trabajan en jardinería.

Los investigadores compararon el IMC de cada uno de los 198 jardineros en el estudio con tres grupos de control: vecinos, hermanos y cónyuges. Encontraron que, en promedio, los jardineros midieron dos puntos de IMC menos que los no jardineros, lo que se traduce en una diferencia de peso de 11 a 16 libras.

5. Los jardineros obtienen vitamina D

Mientras la nación lucha por obtener suficiente vitamina D, los jardineros la obtienen de la manera tradicional: simplemente pasando tiempo al sol. Sólo de 10 a 15 minutos de exposición al sol entre las 10 a.m. y las 2 p.m. unas cuantas veces a la semana le darán su dosis de vitamina D. Una deficiencia de vitamina D se ha relacionado con una serie de enfermedades como enfermedades cardíacas, cáncer, demencia, esclerosis múltiple y depresión.

Pero la vitamina D no se trata sólo de prevención. Esta hormona esteroide fortalece los huesos, regula los niveles de insulina, estimula el sistema inmunológico y promueve una buena salud cardiovascular.

6. La jardinería prolonga la vida

La jardinería y otras actividades de bricolaje pueden aumentar la longevidad, según una investigación publicada en 2013. El estudio, realizado en Suecia en 4,000 personas de sesenta años de edad, registró las actividades diarias, evaluó la salud cardiovascular y midió los niveles de azúcar en sangre, insulina y factores de coagulación de la sangre en el transcurso de 12 años.

De los participantes del estudio que eran más activos físicamente a diario, los investigadores notaron una reducción del 27% en el riesgo de ataque cardiaco o accidente cerebrovascular. En general, hubo una reducción del 30% en el riesgo de muerte por todas las causas para aquellos que se dedicaban a actividades rutinarias, como la jardinería.

7. La jardinería mantiene las manos fuertes

La fuerza de la mano es una de esas habilidades que es fácil dar por sentada cuando la tienes. La amplitud de movimiento, los músculos del antebrazo y la fuerza de agarre y pellizco tienden a debilitarse a medida que envejecemos, y los científicos están usando la fuerza de las manos como medida para medir la «verdadera edad» de una persona. Específicamente, la baja fuerza de agarre se ha asociado con la mortalidad prematura, el desarrollo de una discapacidad y un mayor riesgo de complicaciones después de la cirugía.

Si nada más, trabajar en el jardín es extremadamente práctico. Investigadores de la Universidad Estatal de Kansas encontraron que los adultos mayores que trabajan en el jardín tienen mejor fuerza en las manos que sus contrapartes que no trabajan en el jardín. Pellizcar cabezas muertas, apretar tijeras de podar y agarrar una pala son algunas de las tareas que ayudan a mantener esas manos ágiles y hábiles.

8. Los jardineros están en contacto regular con buenas bacterias

Los humanos no evolucionaron en el vacío. Durante milenios, hemos vivido junto a los microorganismos que habitan nuestros cuerpos, forjando una relación mutuamente beneficiosa en la que les proporcionamos un lugar para vivir y nos mantienen sanos. De los 100 billones de células en el cuerpo humano, sólo 1 de cada 10 son puramente humanas – el resto son bacterias, virus y otros microbios.

En nuestra era de limpieza e hiper-saneamiento, muchos de estos «viejos amigos» han sido rechazados, lo que a su vez ha causado un aumento de enfermedades autoinmunes e inflamatorias crónicas como asma, artritis, diabetes, esclerosis múltiple, depresión y cáncer.

Uno de los buenos, Mycobacterium vaccae , es una bacteria benigna que se encuentra fácilmente en el suelo. Se inhala cuando se pasa tiempo en la naturaleza y se ingiere cuando se comen alimentos cultivados en ella. Crece especialmente en la tierra que ha sido enriquecida con materia orgánica, como un jardín.

M. vaccae fortalece el sistema inmunológico al estimular las células inmunitarias del cuerpo. En efecto, hace que el cuerpo sea menos susceptible a la inflamación. No sólo eso, sino que se ha descubierto que M. vaccae eleva el estado de ánimo y reduce la ansiedad al desencadenar la liberación de serotonina, un químico cerebral responsable de la regulación del estado de ánimo. Y debido a que la serotonina está asociada con el aprendizaje, cuidar un jardín podría incluso hacerte más inteligente.

9. La jardinería alivia el estrés

La teoría de los ambientes restauradores presentada por Stephen Kaplan nos informa de que estar en presencia de espacios verdes permite que nuestras mentes descansen. La idea es que gran parte de nuestras vidas están ocupadas por la concentración concentrada (que requiere esfuerzo) y esta atención prolongada finalmente se fatiga, lo que conduce al estrés y la irritabilidad. El estar en la naturaleza, sin embargo, ofrece un respiro de esta «atención dirigida» al involucrar nuestras mentes con una forma de atención sin esfuerzo que él llama «fascinación». Los sonidos, olores, vistas y otros estímulos de estar afuera nos permiten un escape personal de nuestras agitadas vidas y nos dan la oportunidad de reflexionar en silencio.

Poniendo esta teoría a prueba, los investigadores encontraron que la jardinería ofrece un poderoso alivio del estrés y es mucho más efectiva para aliviar la ansiedad que otras actividades de ocio. En el estudio, los participantes realizaron una tarea estresante y luego fueron asignados al azar a 30 minutos de jardinería al aire libre o lectura en interiores. Al medir la hormona del estrés cortisol, los investigadores anotaron que, aunque ambos grupos tuvieron reducciones en los niveles de cortisol durante el período de recuperación, los niveles de estrés del grupo de jardinería fueron mucho más bajos que los del grupo de lectura. Cuando se les preguntó cómo se sentían, los jardineros reportaron un regreso completo al estado de ánimo positivo, mientras que el grupo de lectura declaró que su estado de ánimo en realidad había empeorado.

10. Los jardineros son más felices

Pasar sólo una sesión en el jardín es suficiente para aumentar drásticamente la autoestima y el estado de ánimo, según un estudio de caso publicado en el Journal of Public Health . Independientemente de la frecuencia con la que trabaje en el jardín o de la cantidad de tiempo que dedique a la jardinería, los efectos curativos fueron claros: los jardineros reportaron una mejor salud, experimentaron menos depresión y fatiga, y tuvieron más vigor y vitalidad.

El uso de la horticultura terapéutica como tratamiento para la depresión también ha demostrado ser muy prometedor. Basándose en los autoinformes de sujetos clínicamente deprimidos, los investigadores encontraron que la gravedad de la depresión disminuyó durante un programa de jardinería de 12 semanas y que sus efectos curativos persistieron hasta tres meses después de la finalización del programa. Los investigadores anotaron que este tratamiento fue más efectivo para las personas que se sentían inmersas en las tareas de jardinería, lo que ayudó a mantener su atención en el presente y evitó la rumia y los pensamientos negativos.

11. La jardinería estimula la mente

Cada vez más, los hospitales y las clínicas ambulatorias utilizan las terapias de horticultura como un tratamiento eficaz para las enfermedades traumáticas, como los accidentes cerebrovasculares y las lesiones cerebrales, cuando los pacientes experimentan déficits cognitivos. Mejora la memoria, la concentración, la capacidad de atención, las habilidades lingüísticas y ayuda a las personas a recuperar las habilidades perdidas y a aprender cosas nuevas.

Mientras que la jardinería puede ayudar a rehabilitar, también puede ayudar a prevenir la aparición de enfermedades cerebrales debilitantes como la demencia y el Alzheimer. El riesgo de desarrollar demencia, que afecta a 47,5 millones de personas en todo el mundo, se duplica cada cinco años a partir de los 65 años.

En un intento por identificar las opciones de estilo de vida que reducen ese riesgo, los investigadores dieron seguimiento a 2,805 hombres y mujeres de 60 años o más durante 16 años y encontraron que la jardinería diaria reducía el riesgo de desarrollar demencia en un 36%. Estos resultados fueron replicados en otro estudio que identificó los viajes, el tejido y la jardinería como formas invaluables de mantener la mente activa y evitar el declive cognitivo.

12. La jardinería fomenta la empatía

El tipo de ambiente en el que nos sumergimos realmente nos afecta de manera sutil e invisible. Pasar tiempo alrededor de las plantas no sólo beneficia nuestra salud física y mental, sino que también mejora nuestra relación con los demás.

La inmersión en ambientes naturales predicaba mayores sentimientos de compasión, empatía, generosidad y un vínculo más profundo con la comunidad, según un estudio publicado en 2009. Por el contrario, los que veían las estructuras hechas por el hombre, como los edificios y las carreteras, valoraban más las cosas extrínsecas y egoístas, como la riqueza y la fama, y eran menos considerados y caritativos con los demás.

Y seguramente, este mundo podría soportar ser un lugar más amable y gentil.

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