9 Peligros ocultos al acecho en el agua del grifo

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Ellos pueden decirle que es seguro, pero a menudo se equivocan. A las instalaciones de tratamiento de agua se les confía la responsabilidad de proporcionar agua potable segura, pero sólo siguen las reglas al pie de la letra, no el espíritu. Más específicamente, sólo prueban y regulan un número estipulado de contaminantes que figuraban en la lista hace más de una década.

No ha habido revisiones de esta lista desde 2001, aunque se han introducido numerosos productos químicos nuevos en el período intermedio. Varios estudios han demostrado su presencia en el agua del grifo, así como sus efectos tóxicos, pero las agencias gubernamentales estatales y federales no han sido proactivas.

Algunos productos químicos como el cloro y el fluoruro se añaden deliberadamente al agua del grifo para fines específicos. Pero varios otros entran en las vías fluviales a partir de efluentes industriales directamente vaciados en los sistemas de aguas subterráneas sin una descontaminación adecuada. Otros poco a poco encuentran su camino desde el suelo contaminado. Para garantizar la seguridad del agua del grifo, el control de la contaminación provocada por el hombre es tan importante como el empleo de las últimas tecnologías de purificación del agua.

La intensa presión y el cabildeo de los gigantes de la industria pueden ser una de las razones de la inacción de la EPA, pero la resistencia de la población en general se está volviendo cada vez más popular a medida que se extienden la educación y la concienciación.

Los siguientes son algunos de los contaminantes químicos más probables en su agua del grifo:

1. Fluoruro

El fluoruro se agrega al agua del grifo en la mayoría de los estados de los Estados Unidos con el pretexto de promover la salud dental. Esta práctica tiene sus raíces en la observación del Dr. Frederick McKay a principios del siglo XX de que los niños de la región de Pikes Peak, cerca de Colorado Springs, afectados por la fluorosis dental, estaban sorprendentemente libres de caries dental.

Al encontrar que esta condición era el resultado de cantidades excesivas de flúor que ocurrían naturalmente en el agua de manantial de esa área, él abogó por agregar el mismo producto químico al agua potable en otros lugares. Los profesionales dentales de la época acogieron con entusiasmo esta idea, impulsando la fluoración generalizada del suministro de agua doméstica. Así comenzó la fluoración del agua potable en el país, pionera en Grand Rapids, Michigan en el año 1945.

Cabe señalar aquí que la fluorosis dental se llamaba entonces "Colorado Brown Stain" debido a la decoloración y las deformidades características de la misma. Sin embargo, el buen doctor y sus contemporáneos obviamente lo consideraron un intercambio razonable por dientes sin caries.

Haciendo caso omiso de la fuerte oposición de muchos sectores en los últimos 70 años, la fluoración continúa en Estados Unidos. Esto es a pesar del hecho de que el flúor hace más daño a la salud general, en comparación con sus supuestos beneficios para la salud dental. Incluso en el nivel recomendado de 1 ppm y más bajo, se sabe que el fluoruro suprime la función tiroidea y reduce la inmunidad. Del mismo modo que daña el esmalte dental, el flúor debilita los huesos, haciendo que las personas sean más propensas a las fracturas.

Varios estudios han demostrado que el fluoruro tiene neurotoxicidad y que reduce el coeficiente intelectual en los niños. Desencadena los tumores, así como ayuda a su rápido crecimiento y propagación. Muchos países desarrollados que anteriormente habían implementado la fluoración del agua potable han dejado de hacerlo desde entonces a la luz de nuevas investigaciones.

Sin embargo, el Consejo Nacional para la Investigación (NRC) que revisó los estudios de fluoruro y los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades (CDC) están en negación. Los CDC sólo han llegado hasta el punto de recomendar agua embotellada con flúor para mezclar leche maternizada para bebés alimentados exclusivamente con ella. Es un comienzo, pero nadie sabe cuánto tiempo tardarán los estados en replantearse su política de fluoración.

Leer más: Los peligros de la fluoración del agua (¡y cómo eliminarla de su agua!)

2. Cloro

El cloro se utiliza comúnmente para desinfectar el agua en piscinas y en plantas de tratamiento de agua. El gas cloro comprimido o la solución líquida de hipoclorito de sodio o el hipoclorito de calcio en forma de polvo se añaden generalmente en cantidades suficientes en las etapas de pre y post tratamiento.

El gas cloro tiene un olor acre que irrita los conductos nasales, pero este producto químico puede destruir eficazmente la mayoría de los patógenos que se encuentran en el agua y reducir el riesgo de enfermedades transmitidas por el agua como la hepatitis viral, el cólera, la fiebre tifoidea y la salmonelosis. Pero la desventaja es que puede causar muchos problemas de salud, incluyendo ciertos tipos de cáncer.

Los efectos nocivos del cloro son bien conocidos. De hecho, fue una de las armas químicas empleadas en la Primera Guerra Mundial. Nadar en agua clorada causa asma severa en algunas personas y conduce al envejecimiento prematuro de la piel. Las irritaciones de la piel y los ojos, la tos seca y el dolor de garganta son más comunes. Se puede optar por no utilizar piscinas cloradas en caso de reacciones adversas, pero no es el caso cuando se trata de cloro en el agua del grifo.

El consumo regular de cloro, incluso en las dosis que se encuentran en el agua potable doméstica, se ha asociado con defectos congénitos y cánceres de mama, recto y vejiga urinaria. Según un informe publicado en el International Journal of Cancer en abril de 2006, el agua clorada del grifo está implicada como una de las principales causas de cáncer de vejiga en los hombres.

Si bien es importante mitigar el riesgo inmediato de enfermedades patógenas, no se puede ignorar la amenaza del cáncer y otros problemas de salud. Adoptar alternativas más seguras y no químicas a la cloración es obviamente la solución. Pero el mayor costo de implementar la radiación UV o la filtración por membranas a gran escala ha sido un obstáculo importante.

3. Arsénico

El arsénico que se encuentra naturalmente en ciertos tipos de rocas puede contaminar las aguas subterráneas y los depósitos subterráneos. Este tipo de envenenamiento por arsénico es común en muchas partes del mundo, especialmente en Asia y África, pero en muchos países industrializados, incluyendo los Estados Unidos, una parte importante del arsénico en el agua proviene de la minería y la contaminación industrial. La agricultura a gran escala que utiliza grandes cantidades de fertilizantes y pesticidas puede introducir arsénico en el suelo desde donde se filtra al agua subterránea.

El envenenamiento por arsénico causa una gran variedad de problemas cutáneos, deformidades físicas e insuficiencia multiorgánica. Su relación con el cáncer está bien establecida, ya que el número de incidencias es directamente proporcional a la concentración de arsénico en el agua potable y de cocina. Por ejemplo, una concentración de 10 ppb en agua del grifo conlleva un riesgo de cáncer de 1 en 500, mientras que una concentración de 50 ppb aumenta el riesgo a 1 en 100.

El suministro de agua en casi 25 estados de EE.UU. está en riesgo de altos niveles de arsénico, según un estudio del NRDC realizado en el año 2000. Una vez que el arsénico está en el agua, no puede ser removido por filtración regular o ebullición. La ultrafiltración, la ósmosis inversa y la destilación son los métodos eficaces de eliminación.

Se supone que la Ley de Agua Potable Segura (SDWA) asegura que el agua del grifo no contenga un nivel inseguro de contaminantes químicos, incluyendo el arsénico. Sin embargo, el nivel de seguridad para este producto químico es fijado arbitrariamente por la EPA en 10 ppb debido a la presión de las industrias que utilizan arsénico, a pesar de que la recomendación original era de 5 ppb.

4. Plomo

Si usted pensó que la concientización pública sobre los peligros para la salud del envenenamiento por plomo y los endosos del gobierno habrían resultado en la eliminación de este metal pesado de nuestra agua del grifo, usted está equivocado. El plomo sigue estando presente en el suministro de agua potable en muchos estados, según admite el propio Centro para el Control de Enfermedades.

El plomo en el agua del grifo se atribuye principalmente a las antiguas instalaciones metálicas que conectan el suministro de la casa a la red eléctrica. Los CDC recomiendan probar el suministro de agua del grifo de su casa para descartar la contaminación por plomo. Sin embargo, no ofrece ninguna solución permanente al problema ni promete una acción correctiva inmediata.

A diferencia del cloro, el plomo disuelto en el agua no causa ningún cambio en el color, olor o sabor, por lo que la única opción es analizar el agua del grifo según lo recomendado por los CDC. No hay niveles seguros científicamente validados de esta sustancia tóxica, pero se han fijado 15 partes por billón como el nivel de acción de la Agencia de Protección Ambiental para el plomo.

El plomo es extremadamente tóxico, afectando particularmente el sistema neuromuscular. Causa síntomas que van desde problemas abdominales y fatiga hasta deterioro cognitivo y daño cerebral irreversible.  Los niños son más susceptibles, tienen menor coeficiente intelectual, dificultades de aprendizaje y retraso en el crecimiento, siendo común en los jóvenes expuestos a este metal. Incluso pequeñas cantidades acumuladas en los tejidos corporales con el tiempo pueden causar daños permanentes.

Los CDC aconsejan a las personas con altos niveles de plomo en el agua del grifo que determinen si el punto de contaminación son las conexiones a la red principal o a cualquier tubería de agua dentro de la red doméstica. Si se trata de un problema interno, se recomienda el reemplazo completo de las líneas de agua de plomo. Las soluciones temporales recomendadas incluyen hacer funcionar los grifos a plena potencia durante 2-5 minutos antes de usar el agua y recoger sólo agua fría para beber y cocinar.  

El reciente desastre de Flint como resultado de que la ciudad cambiara su fuente de agua pone de manifiesto la apatía y la complacencia de los organismos gubernamentales encargados de garantizar el suministro de agua potable. En este caso, las nuevas fuentes de agua, las viejas líneas de agua y los procesos inadecuados de purificación de agua causaron una corrosión masiva de las tuberías de plomo. Esto resultó en un aumento repentino de los niveles de plomo en algunos hogares a más de 800 veces la concentración máxima permitida. Las personas desprevenidas tuvieron que soportar el peso de la supervisión oficial, ya que los oficiales a cargo continuaron estando a la defensiva.

5. Elementos radiactivos

Los elementos radioactivos son extremadamente peligrosos porque liberan continuamente radiación ionizante a medida que se descomponen. Estas radiaciones de alta energía pueden causar daño celular, alterando su ADN y provocando divisiones celulares anormales. Incluso la exposición a niveles bajos de radiación puede causar cambios metabólicos severos y malignidades. 

El agua del grifo en varias zonas del país contiene uranio y otros elementos radiactivos como telurio, cesio y yodo radiactivo. El gas radón radioactivo que se disuelve fácilmente en el agua puede ser otro contaminante en el agua del grifo si el suministro de agua local proviene de fuentes de agua subterráneas.

La intoxicación por radón se produce principalmente por el gas que se libera al aire interior cuando el agua se utiliza para bañarse, lavarse, etc., y luego por beber el agua contaminada. Es una de las principales causas de cáncer de pulmón, junto con el consumo de tabaco.

Mientras que el radón en los suministros de agua potable puede probarse a bajo costo, su eliminación en el punto de entrada a la casa puede ser bastante costosa. Requiere la instalación de cámaras de eliminación de radón que contengan partículas de carbón activado. Sin embargo, hay cierto consuelo de que al menos existe una solución. Ese no es el caso con otros elementos radioactivos. A falta de directrices reglamentarias, la EPA se limita a ofrecerse a supervisar la situación.  

6. Compuestos orgánicos tóxicos

Su agua del grifo puede contener varios compuestos orgánicos con una toxicidad bien conocida. Tricloroetileno, percloroetileno, perclorato y atrazina son sólo algunos de ellos.

El perclorato es un aditivo del combustible para cohetes que proviene principalmente de instalaciones de fabricación militar. También se utiliza en explosivos. Se ha demostrado que esta toxina del sistema nervioso central causa retraso en el desarrollo del cerebro. Sin embargo, la Fuerza Aérea de los EE.UU. no está lista para limpiar su desastre, ya que puede resultar muy costoso.

El tricloroetileno es un desengrasante que tiene muchas aplicaciones en la industria manufacturera, mientras que el percloroetileno es un solvente común utilizado en la limpieza en seco. El tricloroetileno puede causar enfermedad hepática y renal, así como cáncer. Se sabe que el percloroetileno desencadena la formación de tumores y otras neoplasias malignas.

La atrazina en el agua potable es una consecuencia del uso de pesticidas en la agricultura. Es un problema común en el sur de los Estados Unidos y en los estados del medio oeste. Aunque la EPA presentó planes para regular estos productos químicos, la fuerte oposición de las industrias contaminantes los ha archivado.

7. Medicamentos farmacéuticos

Muchas de las drogas utilizadas en el campo de la medicina están entrando en nuestros sistemas de aguas subterráneas, y finalmente terminan en nuestra agua del grifo. Estos incluyen los medicamentos de venta libre que se usan comúnmente para aliviar el dolor, así como los medicamentos recetados que se administran para tratar diferentes tipos de infecciones y trastornos psiquiátricos.

Parte de esta carga de drogas podría provenir de efluentes mal tratados de las unidades de fabricación de drogas. Los pacientes que toman los medicamentos generalmente los excretan en grandes cantidades en la orina. Llegan al agua subterránea desde las aguas residuales.

Aunque es bastante obvio que la acumulación de medicamentos en el cuerpo puede llevar a muchos efectos adversos para la salud, incluyendo la resistencia a los medicamentos, la EPA no ha delineado ninguna medida de control integral.

8. Bromatos

Los bromatos no se encuentran naturalmente en el agua, pero se introducen a través de la contaminación de las aguas subterráneas por el efluente industrial. El bromato de sodio y el bromato de potasio son los dos contaminantes principales que se encuentran en el agua del grifo, probablemente porque se usan comúnmente en tintes textiles y en algunos productos para el cuidado del cabello.

Dado que se sabe que los cromatos causan tumores de tiroides y riñón, así como daños generalizados en el hígado y los riñones, se encuentran en la lista de sustancias químicas reguladas por la Ley de Agua Potable Segura (Safe Drinking Water Act).

Los bromatos se forman a menudo durante el proceso de tratamiento del agua, pero se requiere que el agua tratada esté libre de bromatos cuando sale de la instalación de tratamiento. Sin embargo, estos productos químicos aparecen ocasionalmente en el agua del grifo, como descubrió recientemente un laboratorio de Los Ángeles.

Cuando la solución concentrada de hipoclorito de sodio se utiliza en la cloración de agua que contiene bromuro, puede provocar la formación de bromato de sodio. El uso de dióxido de cloro para la cloración normalmente no produce bromatos, pero la exposición a la luz al mismo tiempo puede resultar en la formación de bromatos.

Esto ocurrió recientemente en un embalse de Los Ángeles, cuando, en un intento de controlarlo, las cargas de los camiones liberaron bolas de plástico negro para proteger el agua de la luz solar.   

9. Cromo

Este producto químico, especialmente el cromo hexavalente, es conocido por su genotoxicidad. La exposición a este contaminante causa muchos tipos de cáncer, especialmente cáncer de pulmón. También está implicado en daños renales y problemas intestinales .

El cromo hexavalente tiene un uso generalizado en las industrias de la pintura, la fabricación de plásticos y acero, y la galvanoplastia. La exposición a este elemento es un riesgo laboral para las personas que trabajan en el corte y la soldadura de acero inoxidable, pero también puede entrar en los sistemas de aguas subterráneas.

La EPA tiene un Límite Máximo de Contaminación (MCL) de 100 ppb para el cromo en general, pero nada específico para el cromo hexavalente más peligroso. Se encuentran altas concentraciones en el agua del grifo de hasta 31 ciudades de todo el país, pero no se hace mucho al respecto.   

Aparte de la contaminación química, el agua del grifo puede contener E.coli y otras bacterias y virus. Sin embargo, hervir y filtrar el agua o la radiación UV puede destruir estos organismos, pero la eliminación de contaminantes químicos requiere tecnologías como la ósmosis inversa.

Protéjase

Si le preocupa el agua potable, siempre puede realizar una prueba. Una vez que averigüe lo que hay en su agua, lo más probable es que quiera instalar un filtro que se encargue de las suciedades de su agua. Los filtros para toda la casa son los mejores y bien valen su dinero para su tranquilidad, ya que usted sabrá que está tomando agua potable.

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